Tout le monde connaît plus ou moins de mythe de Dracula le vampire, prince de Transylvanie... Mais cette histoire n'est pas complètement sortie de l'imagination fertile de l'écrivain Bram Stocker, s'inspirant d'un personnage historique encore mal connu... Vlad III l'Empaleur! 

Vlad III Basarab serait né entre 1431 et 1436. Prince de la Valachie (une partie de la Moldavie), sa toute petite enfance est très mal connue. En 1442 il est envoyé comme otage chez les Turc, à Andrinople, ce qui marque pour lui une période importante. Malgré son statut de captif, il est bien entouré, a la possibilité d'étudier, d'envoyer des lettres. Il dispose également de serviteurs. 

En 1448, Vlad profite de l'absence du prince, parti faire la guerre, pour partir d'Andrinople à la tête d'un contingent de troupes et s'emparer du trône de Valachie. Mais le prince Vladislav le chasse à son retour de guerre. Vlad trouve alors refuge en Moldavie où il se lie d'amitié avec Etienne III de Moldavie.

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Constantinople tombe aux mains des turcs en 1453. Vlad Tepes se voit confier le gouvernement du sud de la Transylvanie. Vlad en profite pour prendre le trône de Valachie et tue Vladislav II en combat en août 1456. Son règne va alors durer 6 ans. C'est une période durant laquelle il centralise le pouvoir, élimine la haute noblesse pouvant le menacer et s'appuit sur le peuple qui l'adule. L'aristocratie le craint...

C'est un régime de terreur que Vlad met en place. Chaque petite infraction est fortement punie. Son armée princière, avec laquelle il contre la corruption, est composée de paysans libres qui lui sont fidèles. 

Il se venge des responsables de la mort de son père et de son frère en empalant certains des chefs de grandes famille sur de longs pieux en bois. Les survivants sont envoyés dans une marche forcée puis sont obligés de construire une nouvelle forteresse. Vlad créé alors une nouvelle noblesse, recrutée parmi les paysans. Il se serait fait construire la forteresse de Bran en Transylvanie. Il est aujourd'hui prouvé que Vlad n'y a jamais séjourné et que sa véritable forteresse fut la citadelle de Poenari (qui serait aujourd'hui hanté...). 

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En 1462, malgré un pouvoir vacillant et parfois remis en cause par le pouvoir hongrois, Vlad part en guerre contre les turcs, brisant ainsi son accord avec les Ottomans. Il tue plus de 30 000 hommes. Il perd l'allégance de son frère retenu par les ottomans et quand ceux-ci refusent d'enlever leur turban devant lui, il les leur fait clouer sur la tête. Le sultan décide alors d'envahir la Valachie. Vlad, qui est dépassé, recul et brûle en partant les villages et empoisonne l'eau afin de tenter d'anéantir la forte armée turque. Il se retire à Targoviste. Le sultan est horrifié en arrivant à Targoviste où de nombreux soldats turcs sont empalés. On en dénombre des centaines, ce qui donne l'appelation de "forêt des pal". Vlad est alors poursuivit par son jeune frère Radu III jusqu'à la forteresse de Poenari. La femme de Vlad se serait même jetée des remparts. Vlad s'enfuit de la citadelle et Radu monte sur le trône de Valachie le 15 août 1462. 

De retour en Transylvanie, Vlad est arrêté et maintenu prisonnier à Buda (en Hongrie) pendant 12 ans. Libéré, il retourne en Valachie en s'installant à Bucarest, modeste bourgade. Il est à nouveau reconnu comme prince de Valachie en 1476 mais meurt au combat peu de temps après. Son corps est décapité et sa tête envoyée au sultan...