Un petit retour au XVIème siècle : la colonie de Roanoke fut établie en 1584 sur l'ordre de sir Walter Raleigh pour Elisabeth Ier), en Virginie (actuelle Caroline du Nord). 

 Le lieu fut choisi pour sa proximité avec le continent : les Outer Banks. Les capitaines engagèrent le contact avec les autochtones avant de repartir faire leur rapport.

 

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Le débarquement des colons eu lieu le 17 août 1585. Cependant un des navires comportant les vivres heurta un récif et prit l'eau. Les relations avec les indiens restèrent très tendues. Une centaine de colons devait rester sur place, sous la direction de Sir Ralph Lane. Cette première colonie passe une année désastreuse au bout de laquelle ils sont rapatriés en Angleterre. Seuls 15 hommes restent sur place pour marquer la présence anglaise.

Pour la seconde colonie, 117 personnes s'installèrent sur l'île : 91 hommes, 17 femmes et 9 enfants. Raleigh avait désigné John White pour diriger la colonie. Ils ne retrouvèrent des 15 hommes que les ossements d'un seul. Selon la tribu indienne voisine et amie (les Croatan), les colons avaient été attaqués et les 9 survivants avaient pris un bateau pour longer la côte. Les colons débarquèrent le 22 juillet 1587 sur Roanoke Island. Le 18 août naquit le premier enfant anglais sur le sol américain. 

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Il fallut peu de temps pour que les autochtones assassinent un colon. Les colons, craignant pour leur vie, persuadèrent White de retourner en Angleterre pour demander de l'aide. Cependant, il entreprit la traversée de l'Atlantique à une période dangereuse et fut retardé. L'envoi d'une flotte de renfort fut empêché par l'arrivée de l'hiver puis par l'arrivée de l'Armada espagnole. Il réquisitionna deux petits navires et parti au printemps 1588.  Les bateaux se font piller et doivent retourner en Angleterre. La guerre contre l'Espagne empêcha White de retenter l'expédition avant deux ans. Il rejoint la colonie par une expédition corsaire.

White débarque avec son équipage pour découvrir une colonie vide. Aucune trace des colons ne fut retrouvée, ni aucune trace de lutte ou de bataille. Seul le mot "Croatoan" gravé sur une planche de palissade et le mot "Cro" sur un arbre donnaient un indice. White en déduisit que les colons s'étaient installés sur Croatoan Island. Cependant, une tempête l'empécha de mener les recherches et détruit une partie de sa flotte. Le reste de la flotte étant en manque de provisions, ils repartirent en Angleterre.

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Diverses théories ont fait jour sur la disparition des colons : cannibalisme, dispersion de la colonie, déménagement et destruction, etc.

Aujourd'hui encore, des fouilles ont encore lieu pour tenter de savoir ce qu'il s'est réellement passé et ce que sont devenus les colons...